Los niños pequeños de los países pobres pueden beneficiarse de los suplementos nutricionales

Los niños pequeños de países de bajos ingresos que toman suplementos nutricionales durante 6 meses ven una mejora en la salud (cognitiva) del cerebro, según un nuevo ensayo.

Los hallazgos tienen implicaciones significativas para la educación infantil y el desarrollo nacional en países de bajos ingresos, dicen los investigadores.

En todo el mundo, al menos 250 millones de niños menores de 5 años no alcanzan su potencial de desarrollo cognitivo. Si bien se sabe que la mala nutrición está asociada con un deterioro cerebral a largo plazo, investigaciones anteriores han sugerido que los alimentos complementarios tradicionales para niños pequeños podrían carecer de nutrientes clave que podrían apoyar los cambios regenerativos en el cerebro.

En un nuevo estudio, un equipo de investigadores se propuso evaluar los efectos de la suplementación con alimentos y su potencial para mejorar la memoria de trabajo (un elemento clave del logro académico a largo plazo) y el flujo sanguíneo al cerebro (flujo sanguíneo cerebral, una medida de salud cerebral) en niños en riesgo de desnutrición.

Sus hallazgos se basan en 1.059 niños de 15 meses a 7 años que viven en 10 aldeas en Guinea-Bissau en África occidental, que fueron asignados al azar para recibir una de las tres comidas, servidas cinco mañanas cada semana durante 23 semanas.

El primero fue un nuevo complemento alimenticio (NEWSUP) rico en antioxidantes, otras vitaminas y minerales, polifenoles del cacao, ácidos grasos omega 3 y proteínas. El segundo fue un alimento mezclado fortificado (FBF) utilizado en programas de nutrición, y el tercero fue una comida de control (un desayuno de arroz tradicional).

La principal medida de resultado fue la memoria de trabajo, pero el equipo también analizó los niveles de glóbulos rojos (hemoglobina), el crecimiento, la composición corporal y el flujo sanguíneo cerebral al comienzo del estudio y poco antes del final de la suplementación.

Entre los niños menores de 4 años, la aleatorización a NEWSUP tuvo un efecto beneficioso sustancial sobre la memoria de trabajo, especialmente en aquellos que consumieron al menos el 75% de su suplemento, en comparación con un desayuno de arroz tradicional.

NEWSUP también aumentó el flujo sanguíneo cerebral, mejoró la composición corporal (más tejido magro con menos grasa) y tuvo un efecto positivo en la concentración de hemoglobina en niños menores de 4 años con anemia.

Entre los niños de 4 años en adelante, NEWSUP no tuvo un efecto significativo sobre la memoria de trabajo o la anemia, pero aumentó el tejido magro en comparación con los alimentos compuestos enriquecidos.

El equipo de investigación reconoce algunas limitaciones del estudio, como estar limitado a una medida cognitiva y la necesidad de estudios de mayor duración en niños mayores para ver si se pueden detectar efectos después de 4 años.

Sin embargo, las fortalezas del estudio incluyen la posibilidad de observar directamente a los niños comiendo las comidas provistas y la evaluación y el análisis cegados de los datos por parte de personas que no participaron en el diseño y la entrega del estudio.

Como tal, los investigadores dicen que la suplementación nutricional durante 23 semanas "podría mejorar la función cognitiva en niños pequeños vulnerables que viven en países de bajos ingresos, con beneficios adicionales para la salud cerebral y el estado nutricional".

El equipo reconoce que se necesita más investigación, pero agrega que estos resultados también podrían ser muy relevantes para los niños que viven en países ricos, ya que muchos niños consumen una dieta poco saludable, y para otros grupos vulnerables como adultos mayores con una nutrición inadecuada y vulnerabilidad a deterioro cognitivo.

El estudio se publica en El BMJ.

Fuente: BMJ