La ciencia de las lágrimas

El presidente de Estados Unidos, Barack Obama, celebró su victoria en noviembre de 2012 con una mezcla de elocuencia fría y emoción cruda que rara vez se ve en los líderes públicos. La emoción culminó en un momento de lágrimas durante su discurso agradeciendo a los trabajadores de la campaña.

Debajo de las razones obvias para la celebración se encuentra un antiguo mecanismo de liberación de estrés y vínculos interpersonales que se encuentran en la producción de lágrimas. Contrario a los estereotipos occidentales sobre el llanto y la debilidad, Obama compartió algo con su audiencia que ha servido a las necesidades humanas a lo largo de la historia.

¿Cuál es la ciencia detrás de las lágrimas? Cual es su proposito? Vamos a averiguar…

La ciencia de las lágrimas

Si bien las personas sienten una profunda diferencia entre la felicidad y la tristeza, el cuerpo a menudo no hace distinciones. Las situaciones intensas de cualquier tipo pueden provocar reacciones abrumadoras. Ya sea que el desencadenante sea una victoria política o una crisis, el cuerpo produce más hormonas del estrés como parte de la preparación para la respuesta de lucha o huida.

Las lágrimas actúan como una válvula de seguridad al liberar el exceso de hormonas del estrés como el cortisol. Si no se controlan, los niveles elevados crónicos de estas hormonas pueden causar dolencias físicas y causar estragos en el estado de ánimo. Como el estrés a menudo precede a un buen llanto, la sensación de calma que a menudo se siente después se debe, al menos en parte, a la liberación hormonal.

Lágrimas de victoria

La agotadora campaña presidencial significó meses de mucho estrés además de las presiones existentes. Una vez que los resultados de las elecciones fueron claros, todos los involucrados probablemente sintieron una gran sensación de alivio porque el proceso había terminado. Biológicamente, tanto los ganadores como los perdedores tenían niveles elevados de hormonas del estrés que necesitaban ser liberadas. Cuando el presidente Obama dio su discurso posterior a la victoria a su personal de campaña, su cuerpo estaba preparado para una o dos lágrimas sentidas. La expresión de emoción también benefició a sus seguidores al impulsar un sentido de unión y apego.

Las lágrimas del presidente Obama fueron espontáneas y su autenticidad conmovió a su audiencia. Las lágrimas suelen indicar una emoción profunda y comunican que la respuesta de una persona a una situación es auténtica. Los signos no verbales de honestidad pueden ser críticos en muchas situaciones sociales. De hecho, la producción de lágrimas puede haber evolucionado en parte por esta razón.

La emoción cruda construye unidad

Los estudios sobre la investigación de las emociones sugieren que el llanto a menudo indica vulnerabilidad. Al nublar la visión, las lágrimas disminuyen la capacidad de una persona para comportarse de manera agresiva. Según el Dr. Oren Hasson, psicólogo evolutivo de la Universidad de Tel Aviv, el llanto es una señal de sumisión a un atacante. También promueve sentimientos de simpatía o unidad en los asociados. Al bajar la guardia a través de las lágrimas, les dice a sus seguidores que confía y se identifica con ellos. Cualquier estratega político puede apreciar el valor de esta dinámica.

Por qué las lágrimas falsas no funcionan

Los científicos han descubierto que la composición química de las lágrimas emocionales difiere de las causadas por estímulos externos como cortar cebollas. Las lágrimas emocionales contienen niveles más altos de ciertas hormonas del estrés como la hormona adrenocorticotrópica, la prolactina y el analgésico leucina encefalina. Los niveles de hormona adrenocorticotrópica y prolactina aumentan con el estrés. Las lágrimas emocionales también contienen más manganeso que las de los irritantes, y el manganeso ayuda a regular el estado de ánimo. Las personas con depresión crónica a menudo tienen altos niveles de manganeso en sus sistemas.

Un buen llanto por eventos felices o tristes libera grandes cantidades de hormonas del estrés, proteínas y manganeso. Gracias a que estos productos químicos abandonan su cuerpo, a menudo se siente aliviado y relajado. Las lágrimas de cocodrilo no tienen el peso bioquímico o psíquico de una emoción profunda detrás de ellas, y la audiencia suele darse cuenta.

Aunque el presidente Obama no planeó su demostración emocional como un tributo a la evolución, sus efectos fueron fieles a las predicciones científicas. Su vulnerabilidad provocó un tipo diferente de atención. Gran parte de la audiencia pareció responder con simpatía y con la sensación de que este líder mundial se parecía más a ellos de lo que quizás se pensaba. Tal mediación social es exactamente para lo que se diseñaron las lágrimas.