¿Puede un videojuego estimular la empatía en los adolescentes?

Investigadores de la Universidad de Wisconsin (UW) -Madison han desarrollado un nuevo videojuego diseñado específicamente para impulsar la empatía en los niños.

El juego, llamado "Crystals of Kaydor", cuenta con un robot explorador del espacio que termina chocando en un planeta distante. Para reunir las piezas de su nave espacial dañada, necesita construir una relación emocional con los habitantes locales. Como parte de la misión, los jugadores deben identificar una variedad de emociones en las expresiones humanas de los residentes alienígenas.

En un nuevo estudio, el equipo puso el juego a prueba con un grupo de jugadores de secundaria. Los investigadores querían ver si el juego realmente podía impulsar las habilidades de empatía de los niños. También observaron los escáneres cerebrales de los adolescentes (antes y dos semanas después de jugar el juego) para determinar si el aprendizaje de tales habilidades puede cambiar las conexiones neuronales en el cerebro.

Los hallazgos, publicados en npj ciencia del aprendizaje, revelan por primera vez que, en solo dos semanas, los niños que jugaron el videojuego mostraron una mayor conectividad en las redes cerebrales relacionadas con la empatía y la toma de perspectiva. Algunos de los participantes también mostraron redes neuronales alteradas comúnmente relacionadas con la regulación de las emociones, una habilidad crucial que este grupo de edad está comenzando a desarrollar, dicen los autores del estudio.

“Es importante darse cuenta de que estas habilidades se pueden entrenar con los videojuegos porque predicen el bienestar emocional y la salud a lo largo de la vida, y se pueden practicar en cualquier momento, con o sin videojuegos”, dijo Tammi Kral, graduada de UW-Madison. estudiante de psicología que dirigió la investigación en el Center for Healthy Minds.

El Dr. Richard Davidson, director del centro y profesor de psicología y psiquiatría en UW-Madison, dijo que la empatía es el primer paso en una secuencia que puede llevar a un comportamiento prosocial, como ayudar a otros necesitados.

"Si no podemos sentir empatía por la dificultad o el problema de otra persona, la motivación para ayudar no surgirá", dice Davidson. “Nuestra aspiración a largo plazo para este trabajo es que los videojuegos se puedan aprovechar para siempre y si la industria del juego y los consumidores tomaran este mensaje en serio, podrían potencialmente crear videojuegos que cambien el cerebro de maneras que apoyen las cualidades virtuosas en lugar de destructivas. cualidades ".

Se estima que los jóvenes de entre 8 y 18 años juegan más de 70 minutos de videojuegos al día, de media, según datos de la Kaiser Family Foundation. Este aumento en el juego durante la adolescencia coincide con una explosión en el crecimiento del cerebro, así como con un momento en el que los niños son susceptibles a los primeros encuentros con la depresión, la ansiedad y el acoso.

A través del estudio, los investigadores querían ver si había formas de usar los videojuegos como vehículo para el desarrollo emocional positivo durante este período crítico.

Los investigadores asignaron al azar a 150 estudiantes de secundaria a uno de dos grupos. El primer grupo jugó el videojuego de empatía Crystals of Kaydor, mientras que el segundo grupo jugó un juego de control entretenido y disponible comercialmente llamado "Bastion" que no apunta a la empatía.

En Crystals of Kaydor, los jóvenes jugadores interactuaron con extraterrestres en un planeta distante y aprendieron a identificar la intensidad de las emociones que presenciaron en sus rostros humanos, como ira, miedo, felicidad, sorpresa, disgusto y tristeza.

Los investigadores midieron qué tan precisos eran los jugadores al identificar las emociones de los personajes en el juego. La actividad también estaba destinada a ayudar a los niños a practicar y aprender la empatía.

En el juego Bastion, los jugadores fueron guiados a través de una historia en la que recolectaron los materiales necesarios para construir una máquina para salvar su aldea, pero las tareas no estaban diseñadas para enseñar o medir la empatía. Los investigadores utilizaron el juego debido a sus gráficos envolventes y su perspectiva en tercera persona.

Los investigadores también examinaron las imágenes de resonancia magnética funcional (IRM) tomadas en el laboratorio en ambos grupos antes y después de dos semanas de juego. Examinaron las conexiones entre diferentes áreas del cerebro, incluidas las asociadas con la empatía y la regulación de las emociones. Los niños del estudio también completaron pruebas durante los escáneres cerebrales que midieron qué tan bien podían empatizar con los demás.

Los hallazgos revelan una conectividad más fuerte en las redes cerebrales relacionadas con la empatía después de que los estudiantes de secundaria jugaron Crystals of Kaydor en comparación con Bastion. Además, los jugadores de Crystals que mostraron una conectividad neuronal reforzada en redes cerebrales clave para la regulación de las emociones también mejoraron su puntuación en la prueba de empatía. Aquellos que no mostraron una mayor conectividad neuronal en el cerebro no mejoraron en la prueba de precisión empática.

"El hecho de que no todos los niños mostraron cambios en el cerebro y las correspondientes mejoras en la precisión empática subraya el conocido adagio de que una talla no sirve para todos", dijo Davidson. "Uno de los desafíos clave para la investigación futura es determinar qué niños se benefician más de este tipo de capacitación y por qué".

Enseñar habilidades de empatía de una manera tan accesible puede beneficiar a las poblaciones que encuentran estas habilidades desafiantes, incluidas las personas en el espectro del autismo, agregó Davidson.

Aunque el juego Crystals of Kaydor no está disponible para el público, se ha utilizado para informar juegos similares que actualmente buscan aprobación.

Fuente: Universidad de Wisconsin-Madison