La terapia de realidad virtual puede aliviar los antojos por abuso de sustancias

Un nuevo estudio sugiere que la terapia de realidad virtual puede ayudar a reducir el deseo de las personas por el tabaco y el alcohol.

Aunque los hallazgos provienen de una pequeña muestra de solo 10 pacientes, los investigadores dicen que son optimistas sobre el potencial de la realidad virtual como terapia para los trastornos por consumo de alcohol.

El estudio aparece en el Revista de estudios sobre alcohol y drogas.

La terapia de realidad virtual es un método de psicoterapia que utiliza tecnología de realidad virtual para brindar al paciente una experiencia simulada que se puede utilizar para diagnosticar y tratar afecciones psicológicas que causan dificultades a los pacientes.

"La tecnología ya es popular en los campos de la psicología y la psiquiatría", dijo el investigador principal Doug Hyun Han, M.D., Ph.D., del Hospital Universitario Chung-Ang en Seúl, Corea.

La terapia de realidad virtual se ha utilizado para tratar las fobias y el trastorno de estrés postraumático, dijo Han.

La idea es exponer a las personas a situaciones que desencadenan miedo y ansiedad, en un espacio seguro y controlado. Luego, con suerte, aprenderán a manejar mejor esas situaciones en la vida real.

Se sabe menos sobre si la realidad virtual puede ayudar con los trastornos por uso de sustancias. Pero ha habido alguna evidencia de que puede reducir el deseo de las personas por el tabaco y el alcohol, según Han.

Para el nuevo estudio, su equipo reclutó a 12 pacientes en tratamiento por dependencia del alcohol. Todos pasaron por un programa de desintoxicación de una semana, luego recibieron 10 sesiones de terapia de realidad virtual, dos veces por semana durante cinco semanas.

La sesión involucró tres escenas virtuales diferentes: una en un ambiente relajante; otro en situación de “alto riesgo” en el que los pacientes se encontraban en un restaurante donde bebían otras personas; y una tercera situación, "aversiva".

En esa escena de aversión, los pacientes estaban rodeados de imágenes, sonidos y olores de personas que se enfermaban por el exceso de alcohol.

Antes de comenzar el programa, todos los pacientes se sometieron a tomografía por emisión de positrones (PET) y tomografía computarizada (TC), lo que permitió a los investigadores estudiar el metabolismo cerebral de los pacientes.

Los investigadores descubrieron que, en comparación con un grupo de personas sanas, los pacientes dependientes del alcohol tenían un metabolismo más rápido en el circuito límbico del cerebro, lo que indica una mayor sensibilidad a los estímulos, como el alcohol.

Sin embargo, después de la terapia de realidad virtual, el panorama cambió. El acelerado metabolismo cerebral de los pacientes se había ralentizado, lo que, dijo Han, sugiere un deseo reprimido por el alcohol.

Según Han, la terapia es un enfoque prometedor para tratar la dependencia del alcohol. Eso se debe en parte a que coloca a los pacientes en situaciones similares a la vida real y requiere su participación activa, dijo.

Las sesiones también están "hechas a medida" para cada individuo, agregó. Sin embargo, aún se necesitan estudios más grandes y a largo plazo para demostrar si la realidad virtual ayuda a los pacientes a mantenerse en abstinencia y evitar recaídas.

Fuente: Revista de estudios sobre alcohol y drogas / EurekAlert