Cómo evaluar el dolor en niños no verbales con necesidades especiales

Mientras tratan a niños no verbales con afecciones médicas complejas, las enfermeras de los hospitales a menudo enfrentan la desafiante tarea de evaluar si un paciente joven tiene dolor o no, según un nuevo estudio publicado en la Revista estadounidense de enfermería.

“Si bien la mayoría de los niños pueden entrar y salir del consultorio del proveedor de atención primaria en menos de una hora por una infección de oído, los niños con necesidades complejas permanecen en el hospital durante una semana solo para encontrar la infección de oído”, dijo la autora principal Brenna L. Quinn , Ph.D., RN, NCSN, CNE, de la Escuela de Enfermería de Solomont en la Universidad de Massachusetts, Lowell.

“Identificar el dolor temprano para que los equipos puedan ponerse a trabajar para encontrar y abordar la fuente es esencial para evitar largas estadías en el hospital, estrés familiar, pinchazos y pinchazos, o incluso cirugía y muerte”.

Para el estudio, los investigadores analizaron los síntomas, las pruebas de diagnóstico y la evaluación de enfermería del dolor en 46 niños con discapacidad intelectual y del desarrollo profunda que dependen completamente de los cuidadores o dispositivos médicos (como sondas de alimentación) para su cuidado.

Las edades de los pacientes iban desde bebés hasta adultos jóvenes (la edad promedio fue de 13 años). La mayoría tenía varias afecciones crónicas, más comúnmente trastornos convulsivos y parálisis cerebral; todos fueron incapaces de comunicar su dolor verbalmente: dónde estaban sufriendo, cuánto dolor estaban experimentando o si tenían dolor en absoluto.

Los síntomas más comunes que llevaron a los padres o cuidadores a buscar ayuda médica para su hijo fueron dolor o hinchazón abdominal, irritabilidad u otros signos de dolor. En algunos casos, los padres dijeron que su hijo simplemente "no actuaba como él mismo [o él mismo]".

Mientras estaban en el hospital, los niños se sometieron a un promedio de cinco pruebas de diagnóstico, generalmente radiografías, y fueron evaluados por un promedio de cuatro servicios especializados.

Los niños recibieron más de 3.300 evaluaciones de dolor; un promedio de siete evaluaciones por paciente por día. Dado que los niños no podían comunicar su dolor, las enfermeras utilizaron una serie de herramientas de evaluación basadas en comportamientos de dolor observables (expresiones faciales, llanto, etc.).

Los diagnósticos más comunes fueron infecciones, incluidas infecciones del tracto urinario (30 por ciento de los niños); estreñimiento (20 por ciento); y una mayor actividad convulsiva relacionada con niveles bajos de medicamentos antiepilépticos (13 por ciento). Después de descartar otras afecciones, se realizó un diagnóstico de dolor crónico en el 22 por ciento de los pacientes.

Aunque representan un pequeño porcentaje de hospitalizaciones, los niños médicamente complejos utilizan una alta proporción de los servicios de salud.

"Como todos los pacientes, los niños no verbales con complejidad médica requieren un equilibrio de atención estandarizada e individualizada", escriben Quinn y los coautores. Con base en sus hallazgos, ofrecen las siguientes recomendaciones para la evaluación del dolor en este grupo de pacientes:

  • Solicitar y utilizar el conocimiento del niño por parte de los padres o cuidadores. Como se mostró en investigaciones anteriores, los hallazgos sugieren que los padres a menudo pueden identificar cambios de comportamiento que indican que sus hijos tienen dolor.
  • Evaluar la presencia de dolor, incluso cuando el niño parece estar durmiendo o cuando hay indicios de un cambio en el estado mental.
  • Usar herramientas de evaluación del dolor adaptadas a las capacidades cognitivas del paciente, incorporando evaluaciones de comportamiento y aportes de los padres.
  • Estar alerta a las fuentes de dolor potencialmente mortales sin pasar por alto problemas más comunes como infecciones o estreñimiento.

Los investigadores dicen que se necesitan más estudios en niños con afecciones médicas complejas, particularmente aquellos que no pueden expresar su dolor con palabras. Actualmente, los investigadores están trabajando para desarrollar una herramienta que ayude en la evaluación integral y eficiente de las causas comunes de dolor en este grupo vulnerable de pacientes.

“Cuando la evaluación del dolor es inadecuada o inexistente, estos niños sufren innecesariamente”, concluyen Quinn y los coautores.

Fuente: Wolters Kluwer Health