Desentrañando los secretos de nuestro misterioso cerebro

Hay muchos grandes momentos en el descubrimiento científico. Los humanos han explorado nuestro mundo y han aprendido cosas increíbles. Hemos descubierto un cinturón de asteroides gigante que rodea una estrella a 25 años luz de la Tierra. Determinamos que la enfermedad proviene de microorganismos.

Hemos explorado la estructura de un átomo. Y podemos ver huesos dentro de nuestros cuerpos, así como bombas dentro de maletas.

Sin embargo, el cerebro humano sigue siendo un misterio. Los avances recientes en la resonancia magnética funcional (fMRI) han llevado a grandes avances en nuestra comprensión del cerebro y cómo funciona.

Pero aun así, los científicos aún no han descubierto todos los tipos de células que componen el cerebro y aún no saben cómo funcionan todas juntas.

¿Por qué pensamos y sentimos como lo hacemos? ¿Cómo registran la información nuestros cerebros? ¿Cómo procesa y almacena el cerebro esa información? ¿Por qué tenemos diferentes estilos de aprendizaje? ¿Hay ciertas costumbres culturales integradas en nuestro cerebro?

Los científicos aún no comprenden completamente estas y muchas otras preguntas. El cerebro humano, compuesto por 100 mil millones de neuronas, cada una de las cuales se conecta a miles de otras neuronas, es la estructura biológica más compleja de la Tierra.

Incluso los cerebros menos complejos son difíciles de entender. Nuestro cerebro es dinámico y cambia continuamente. Pero incluso comprender el sistema nervioso mucho menos complejo de un gusano es difícil de alcanzar.

Según la National Science Foundation (NSF), los científicos actualmente carecen de una teoría que explique el funcionamiento saludable del cerebro, como la forma en que un organismo piensa, se mueve por el mundo y da sentido a la información sensorial. ¿Y cómo afectan los recuerdos y el aprendizaje pasado, por ejemplo, al comportamiento de cualquier organismo?

Con los avances tecnológicos, los científicos han logrado grandes avances en la comprensión de la actividad molecular, celular y neuronal en el cerebro. Pero la relación entre estas actividades y nuestro comportamiento sigue siendo un misterio.

Y si no comprendemos el funcionamiento saludable del cerebro, no podemos comprender completamente cuándo hay problemas, como una lesión cerebral traumática, Alzheimer o esquizofrenia.

El cerebro ha recibido más atención últimamente, en parte debido a la Iniciativa Cerebral del presidente Obama, lanzada a principios de abril de 2013. Según la Casa Blanca, la esperanza es financiar investigaciones científicas dirigidas a descubrimientos tales como comprender cómo la actividad cerebral conduce a la percepción, toma de decisiones y acción y conocimiento de enfermedades y condiciones debilitantes.

Es emocionante imaginar que podemos estar al comienzo de algunos grandes momentos para comprender cómo funciona nuestro cerebro y para obtener una mayor comprensión de lo que nos motiva.

¿Cómo afecta el funcionamiento de las partes del cerebro relacionadas con las emociones a problemas como la adicción o las conductas de alto riesgo? ¿Y podemos utilizar este conocimiento para tratar mejor los problemas destructivos en nuestras vidas?

Por supuesto, con todo nuevo conocimiento existe un riesgo. La investigación científica puede cambiar la vida humana y nuestras relaciones sociales.

Pero hay muchos beneficios potenciales al descubrir algunos de los misterios de nuestro complejo cerebro. Podemos esperar que estos descubrimientos sean similares a aprender sobre tormentas geomagnéticas, penicilina o condiciones atmosféricas que nos permitan predecir y planificar condiciones climáticas severas. Y podemos esperar que los nuevos descubrimientos mejoren nuestras vidas, al igual que otros descubrimientos científicos, como las innovaciones en ingeniería que nos permiten escuchar mejor, mejorar nuestra conducción o desarrollar células cardíacas para reparar defectos cardíacos infantiles.