Impulsar las habilidades cognitivas con entrenamiento cerebral

Un nuevo estudio que se presenta en la reunión anual de la Cognitive Neuroscience Society es uno de un número creciente de experimentos sobre cómo el entrenamiento de la memoria de trabajo puede mejorar de manera mensurable una variedad de habilidades, desde multiplicar mentalmente hasta leer un párrafo complejo.

Los investigadores postulan que los ejercicios de entrenamiento cerebral que aumentan la cantidad de elementos que una persona puede recordar durante un corto período de tiempo pueden mejorar el rendimiento en otras tareas de resolución de problemas al mejorar la comunicación entre diferentes áreas del cerebro.

“Se cree que la memoria de trabajo es una función cognitiva central en la que se basan muchos tipos de cognición de alto nivel, incluida la comprensión y producción del lenguaje, la resolución de problemas y la toma de decisiones”, dijo Brad Postle, Ph.D., de la Universidad de Wisconsin. -Madison.

El trabajo de varios neurocientíficos para documentar la "plasticidad" del cerebro, cambios provocados por la experiencia, junto con los avances técnicos en el uso de técnicas electromagnéticas para estimular el cerebro y medir los cambios, han permitido a los investigadores explorar el potencial del entrenamiento de la memoria de trabajo como nunca antes. él dijo.

El ejercicio fundamental de entrenamiento del cerebro en este campo ha sido la tarea "n-back", una tarea desafiante de la memoria de trabajo que requiere que un individuo haga malabares mental con varios elementos simultáneamente.

Los participantes deben recordar tanto los estímulos recientes como un número creciente de estímulos anteriores (por ejemplo, el estímulo "1-back", "2-back", etc.). Estas tareas se pueden adaptar para incluir también un componente de audio o para recordar más de un rasgo sobre los estímulos a lo largo del tiempo, por ejemplo, tanto el color como la ubicación de una forma.

A través de una serie de experimentos durante la última década, Susanne Jaeggi, Ph.D., de la Universidad de Maryland, College Park y otros, han descubierto que los participantes que entrenan con tareas n-back en el transcurso de aproximadamente un mes durante aproximadamente 20 minutos por día no solo mejoraron en la tarea n-back en sí, sino que también experimentaron una pequeña cantidad de "transferencia" a otras tareas cognitivas en las que no se entrenaron.

Sin embargo, una opinión aún no resuelta (y controvertida) se relaciona con qué factores determinan si el entrenamiento de la memoria de trabajo se generalizará a otros dominios, así como también cómo cambia el cerebro en respuesta al entrenamiento.

Para responder a esta pregunta, el grupo de Postle utilizó una nueva técnica para aplicar estimulación electromagnética en el cerebro de personas que se sometían a entrenamiento de la memoria de trabajo.

Bornali Kundu, que trabaja en el laboratorio de Postle, utilizó estimulación magnética transcraneal (TMS) con electroencefalografía (EEG) para medir la actividad en circuitos cerebrales específicos antes y después del entrenamiento con una tarea n-back.

“Nuestro principal hallazgo fue que el entrenamiento en la tarea n-back aumentó la cantidad de elementos que una persona podía recordar en un corto período de tiempo”, dijo Kundu.

Los investigadores también descubrieron que este aumento en el rendimiento de la memoria a corto plazo se asoció con una mejor comunicación entre áreas cerebrales distantes, en particular entre las áreas cerebrales parietal y frontal.

“El panorama general parece ser que la extensión de la transferencia de entrenamiento a tareas no capacitadas depende de la superposición de circuitos neuronales reclutados por los dos”, dice Kundu.

Muchos neurocientíficos cognitivos creen que el entrenamiento de la memoria de trabajo puede ayudar específicamente a las poblaciones clínicas, como los pacientes con TDAH.

"Si podemos aprender las 'reglas' que gobiernan cómo, por qué y cuándo el entrenamiento cognitivo puede producir mejoras que se generalizan a tareas no capacitadas, es posible que se puedan desarrollar terapias para pacientes que padecen enfermedades neurológicas o psiquiátricas", dijo Postle.

De hecho, los investigadores han tenido éxito con este tipo de entrenamiento para niños con TDAH, disminuyendo los síntomas de falta de atención.

“Aquí, la razón por la que el entrenamiento de la memoria de trabajo puede transferirse a pruebas de inteligencia fluida, así como a una reducción de los síntomas de hiperactividad asociados con el TDAH, puede deberse a que ambas conductas complejas utilizan algunos de los mismos circuitos cerebrales que también se utilizan para realizar la tareas de entrenamiento de la memoria de trabajo ”, dijo Kundu.

"Las diferencias individuales en el rendimiento de la memoria de trabajo se han relacionado con las diferencias individuales en numerosas habilidades del mundo real, como la comprensión de lectura, el rendimiento en pruebas estandarizadas y mucho más", dijo.

“No esperaría que ocurrieran los mismos tipos de efectos de transferencia que se han visto con el entrenamiento de la memoria de trabajo si un individuo practicara una tarea que usa una red mínimamente superpuesta, como, por ejemplo, disparar tres puntos, que presumiblemente usa diferentes áreas del cerebro como la corteza motora primaria y secundaria y el cerebelo ".

Jaeggi dijo que es importante entender que las habilidades cognitivas no son tan inmutables como algunos podrían pensar.

“Aunque ciertamente hay un componente hereditario en las habilidades mentales, eso no significa que no haya también componentes que sean maleables y respondan a la experiencia y la práctica”, dijo.

"Si bien tratamos de fortalecer las habilidades de la memoria de trabajo de los participantes en nuestra investigación, existen otras rutas que también son posibles, como, por ejemplo, el entrenamiento físico o musical, la meditación, la nutrición o incluso el sueño".

A pesar de toda la investigación prometedora, dijo Jaeggi, los investigadores aún necesitan comprender muchos aspectos de este trabajo, como "las diferencias individuales que influyen en el entrenamiento y los efectos de transferencia, la cuestión de cuánto duran los efectos y si los efectos se traducen en más entornos del mundo real y, en última instancia, logros académicos ".

Fuente: Sociedad de Neurociencia Cognitiva