El marcapasos cerebral es prometedor en la lucha contra el Alzheimer

Un marcapasos que envía impulsos eléctricos continuos a regiones específicas del cerebro parece revertir la desaceleración del metabolismo cerebral que tipifica la enfermedad de Alzheimer.

Un estudio piloto en un puñado de personas sugiere que la estimulación cerebral profunda, una terapia que ya se usa en algunos pacientes con enfermedad de Parkinson y depresión, puede ofrecer esperanza para al menos algunos con Alzheimer.

La enfermedad de Alzheimer es una demencia progresiva y letal que afecta principalmente a los ancianos y afecta la memoria, el pensamiento y el comportamiento. Los expertos estiman que hasta 5,1 millones de estadounidenses pueden tener Alzheimer, y se espera que ese número se dispare a medida que envejezcan los baby boomers.

El estudio fue diseñado para establecer la seguridad del marcapasos cerebral e involucró a solo seis personas, dijo la primera autora del estudio, Gwenn Smith, Ph.D., profesora del departamento de psiquiatría y ciencias del comportamiento de la Facultad de Medicina de la Universidad Johns Hopkins. .

La investigación, publicada en el Archivos de neurología, se llevó a cabo mientras Smith estaba en la facultad de la Universidad de Toronto, y continuará en Toronto, Hopkins y otros sitios de EE. UU. en el futuro. El estudio fue dirigido por Andres M. Lozano, M.D., presidente del departamento de neurocirugía de la Universidad de Toronto.

Smith señala que, si bien el estudio debe replicarse a mayor escala, no existe otro tratamiento para el Alzheimer "que muestre efectos tan prometedores en la función cerebral".

Un mes y un año después de implantar un dispositivo que permite impulsos eléctricos continuos al cerebro, Smith y sus colegas realizaron exploraciones PET que detectan cambios en el metabolismo de la glucosa en las células cerebrales. Las exploraciones mostraron que los pacientes con formas leves de Alzheimer mostraron aumentos sostenidos en el metabolismo de la glucosa, un indicador de la actividad neuronal. Los aumentos fueron mayores que los encontrados en pacientes que han tomado los medicamentos actualmente comercializados para combatir la progresión del Alzheimer, señalan los investigadores.

Otros estudios de imágenes han demostrado que una disminución en el metabolismo de la glucosa en el transcurso de un año es típica de la enfermedad.

Los investigadores observaron aproximadamente un aumento del 15 al 20 por ciento en el metabolismo de la glucosa después de un año de estimulación continua. Los aumentos se observaron en pacientes con mejores resultados en cognición, memoria y calidad de vida. Además, la estimulación aumentó la conectividad en los circuitos cerebrales asociados con la memoria.

La estimulación cerebral profunda (DBS) requiere la implantación quirúrgica de un marcapasos cerebral, que envía impulsos eléctricos a partes específicas del cerebro. Para el estudio, los cirujanos implantaron un pequeño electrodo capaz de entregar un pulso eléctrico de bajo grado cerca del fórnix, un tracto nervioso clave en los circuitos de memoria del cerebro.

El juicio se produjo cuando Lozano usó DBS en el fórnix para tratar a un hombre obeso. El procedimiento, diseñado para apuntar a las regiones del cerebro involucradas en la supresión del apetito, provocó inesperadamente aumentos significativos en su memoria, según Smith.

Smith, quien también es director de la División de Psiquiatría Geriátrica y Neuropsiquiatría del Centro Médico Johns Hopkins Bayview, es una autoridad en el mapeo del metabolismo de la glucosa del cerebro en el envejecimiento y las enfermedades psiquiátricas. Fue su análisis anterior de las tomografías por emisión de positrones de pacientes con Alzheimer lo que reveló su patrón de metabolismo cerebral reducido. Ella determinó que partes específicas de la corteza cerebral temporal y parietal (áreas de la red de memoria del cerebro donde surge la patología más temprana de Alzheimer) se volvieron cada vez más lentas con el tiempo.

El nuevo estudio fue apoyado por subvenciones de la Fundación de Educación e Investigación Neuroquirúrgica, la Fundación Dana y el Fondo de Descubrimiento de Neurociencia Krembil.

Fuente: Instituciones médicas Johns Hopkins