La incertidumbre inesperada puede generar paranoia

Cuando las personas se enfrentan a una situación repentina llena de incertidumbre, como la aparición inesperada de una pandemia, pueden tener un mayor riesgo de paranoia, según un nuevo estudio de la Universidad de Yale.

Los hallazgos se publican en la revista eLife.

"Cuando nuestro mundo cambia inesperadamente, queremos culpar a alguien de esa volatilidad, darle sentido y tal vez neutralizarlo", dijo el Dr. Philip Corlett, profesor asociado de psiquiatría y autor principal del estudio de Yale.

"Históricamente, en tiempos de agitación, como el gran incendio de la antigua Roma en 64 E.C. o los ataques terroristas del 11 de septiembre, aumentaron la paranoia y el pensamiento conspirativo".

La paranoia es un síntoma clave de una enfermedad mental grave, caracterizada por la creencia de que otras personas tienen intenciones maliciosas. Pero también se manifiesta en diversos grados en la población general.

Por ejemplo, una encuesta anterior reveló que el 20% de la población creía que la gente estaba en contra de ellos en algún momento durante el año pasado, mientras que el 8% creía que otros estaban activamente dispuestos a dañarlos.

La teoría actual es que la paranoia proviene de la incapacidad de evaluar con precisión las amenazas sociales. Pero el equipo de investigación planteó la hipótesis de que la paranoia tiene sus raíces en un mecanismo de aprendizaje más básico que se desencadena por la incertidumbre, incluso cuando no existe una amenaza social clara.

“Pensamos en el cerebro como una máquina de predicción; un cambio inesperado, ya sea social o no, puede constituir un tipo de amenaza: limita la capacidad del cerebro para hacer predicciones ”, dijo la autora principal Erin Reed de la Universidad de Yale.

"La paranoia puede ser una respuesta a la incertidumbre en general, y las interacciones sociales pueden ser particularmente complejas y difíciles de predecir".

En una serie de experimentos, los investigadores pidieron a los participantes con diferentes grados de paranoia que jugaran un juego de cartas en el que las mejores opciones para el éxito se cambiaban en secreto. Las personas con poca o ninguna paranoia tardaron en asumir que la mejor opción había cambiado.

Sin embargo, aquellos con paranoia esperaban aún más volatilidad en el juego. Cambiaron sus elecciones arbitrariamente, incluso después de una victoria. Luego, los investigadores aumentaron los niveles de incertidumbre al cambiar las posibilidades de ganar a la mitad del juego sin avisar a los participantes. Este cambio repentino hizo que incluso los participantes con baja paranoia se comportaran como aquellos con paranoia, aprendiendo menos de las consecuencias de sus elecciones.

En un experimento similar, las investigadoras de Yale Jane Taylor y Stephanie Groman entrenaron ratas, una especie relativamente asocial, para completar una tarea similar en la que sus posibilidades de éxito seguían cambiando.

Las ratas a las que se les administró metanfetamina, que se sabe que induce paranoia en humanos, se comportaron como humanos paranoicos. Ellos también anticiparon una alta volatilidad y confiaron más en sus expectativas que en aprender de la tarea.

Reed, Corlett y su equipo utilizaron un modelo matemático para analizar las decisiones tomadas por ratas y humanos mientras realizaban estas tareas similares. Los resultados de las ratas que recibieron metanfetamina se parecían a los de los humanos con paranoia, encontraron los investigadores.

"Nuestra esperanza es que este trabajo facilite una explicación mecanicista de la paranoia, un primer paso en el desarrollo de nuevos tratamientos que se dirijan a esos mecanismos subyacentes", dijo Corlett.

“El beneficio de ver la paranoia a través de una lente no social es que podemos estudiar estos mecanismos en sistemas más simples, sin necesidad de recapitular la riqueza de la interacción social humana”, dijo Reed.

Fuente: Universidad de Yale