Impulsar el ácido fólico puede conducir a un menor riesgo de enfermedad mental grave

Fortificar los alimentos a base de granos con ácido fólico, instituido en los EE. UU. En la década de 1990 para prevenir los defectos del tubo neural en los bebés, también puede reducir la incidencia de enfermedades mentales graves como la esquizofrenia que inicialmente aparecen en la edad adulta joven, según una nueva investigación.

En un estudio que comparó imágenes cerebrales de jóvenes en edad escolar nacidos justo antes del mandato de fortificación con las de jóvenes nacidos después, un equipo de investigación del Hospital General de Massachusetts (MGH) encontró que el aumento de la exposición al ácido fólico en el útero se asoció con cambios en el desarrollo posterior del cerebro. . Estos cambios cerebrales predijeron un riesgo reducido de síntomas de psicosis, según los científicos.

"Las enfermedades mentales graves como el autismo y la esquizofrenia que afectan a los niños y adultos jóvenes son devastadoras y crónicas y, en la actualidad, no tienen una prevención o cura conocida", dijo Joshua Roffman, MD, M.MSc., Del Departamento de Psiquiatría de MGH y autor principal del estudio.

“Se cree que estas enfermedades comienzan en el útero, por lo que tiene sentido concentrar nuestros esfuerzos allí. Si incluso una fracción de estos casos pudiera prevenirse mediante una intervención benigna y fácilmente disponible durante el embarazo, podría ser tan transformador para la psiquiatría como lo han sido las vacunas para las enfermedades infecciosas o la fluoración para la odontología ”.

Se sabe que el ácido fólico reduce el riesgo de defectos del tubo neural como la espina bífida, en la que la columna vertebral no se cierra completamente alrededor de la médula espinal, lo que puede provocar discapacidades graves. Se recomienda que las mujeres que pueden quedar embarazadas tomen suplementos de ácido fólico, ya que se pueden desarrollar defectos del tubo neural antes de que se reconozca un embarazo.

La fortificación con ácido fólico del suministro de alimentos fue ordenada en 1996 por la Administración de Drogas y Alimentos de los Estados Unidos para proteger contra los riesgos.

La medida condujo a una rápida duplicación de los niveles sanguíneos de folato, la categoría de nutrientes que incluye el ácido fólico, en las mujeres estadounidenses y a una menor incidencia de espina bífida en todo el país, según los investigadores.

Se ha demostrado que una mala nutrición materna durante el embarazo aumenta los riesgos posteriores de enfermedades como la esquizofrenia en los niños. Estudios recientes a largo plazo en varios países, incluido EE. UU., Han encontrado vínculos entre el consumo de ácido fólico prenatal con una reducción de aproximadamente el 50 por ciento en el riesgo de autismo de los niños.

Pero ninguna de estas observaciones incluyó evidencia biológica que pudiera respaldar una relación de causa y efecto entre la exposición prenatal al ácido fólico y el desarrollo de estos trastornos psiquiátricos, según los investigadores del nuevo estudio.

Al buscar dicha evidencia, los investigadores aprovecharon el "experimento natural" proporcionado por la rápida implementación de la fortificación con ácido fólico en los Estados Unidos durante dos años, de 1996 a 1998.

El equipo revisó dos conjuntos de imágenes cerebrales tomadas cuando los niños y adolescentes nacidos entre 1993 y 2001 tenían entre 8 y 18 años.

Un conjunto consistió en imágenes cerebrales normales tomadas en MGH como parte de la atención clínica de 292 pacientes; otro conjunto incluía imágenes de 861 participantes de la Cohorte de neurodesarrollo de Filadelfia, un estudio que incluía la evaluación de síntomas psiquiátricos, incluidos los asociados con trastornos psicóticos.

Ambos grupos se dividieron de acuerdo con la probable exposición prenatal al ácido fólico: los nacidos antes del 1 de julio de 1996, cuando comenzó la fortificación, los nacidos después del 1 de julio de 1998, cuando se completó la implementación, y los nacidos en los dos años intermedios, por cuya exposición hubiera sido intermedia.

Un tercer conjunto de imágenes reflejaba a 217 participantes en un estudio de varios sitios de los Institutos Nacionales de Salud (NIH), todos de entre 8 y 18 años cuando se tomaron imágenes, pero nacidos antes de que se instituyera la fortificación con ácido fólico.

Las imágenes de las cohortes del MGH y Filadelfia revelaron que los jóvenes nacidos después de la implementación completa de la fortificación con ácido fólico tenían diferentes patrones de maduración cortical en comparación con los participantes nacidos antes de que comenzara el programa, informan los investigadores.

Estas diferencias se caracterizaron por un tejido cerebral significativamente más grueso y un adelgazamiento retardado de la corteza cerebral en las regiones asociadas con la esquizofrenia.

El grosor cortical de los nacidos durante el período de implementación fue intermedio entre los otros dos grupos.

Si bien el adelgazamiento de la corteza cerebral en los niños en edad escolar es una parte normal de la maduración del cerebro, probablemente asociado con procesos como la eliminación de conexiones innecesarias entre neuronas, estudios previos han asociado el adelgazamiento cortical temprano y acelerado con el autismo y los síntomas de la psicosis. señalaron los investigadores.

Los datos sobre síntomas psiquiátricos disponibles de la cohorte de Filadelfia revelaron que el adelgazamiento cortical retardado observado en los participantes totalmente expuestos al ácido fólico se asoció con un riesgo significativamente reducido de síntomas de psicosis.

Las imágenes de la cohorte de los NIH, que no estuvo expuesta a la fortificación con ácido fólico, no encontraron evidencia del adelgazamiento cortical tardío observado en los participantes expuestos al ácido fólico de los otros dos grupos. Eso apoya la asociación entre la exposición prenatal al ácido fólico y el adelgazamiento cortical retardado, dijeron los investigadores.

“Si bien nuestros resultados relacionan la exposición prenatal a la fortificación con ácido fólico con cambios en el desarrollo cortical y con un riesgo reducido de síntomas del espectro psicótico, no pueden relacionar directamente la exposición al ácido fólico con un riesgo reducido de esquizofrenia, ya que la edad típica de aparición de ese trastorno es en el principios de los 20. Pero dado que tales síntomas en la juventud están en el mismo continuo que la esquizofrenia, los resultados son prometedores para la prevención de la esquizofrenia ”, dijo Roffman.

"Los participantes de mayor edad en nuestro estudio se están acercando a la edad de mayor riesgo de varios trastornos psiquiátricos, que también incluyen el trastorno bipolar y la depresión, por lo que será de gran interés ver si la exposición tiene un efecto en la incidencia de estos trastornos". él dijo. "Las investigaciones futuras también deben analizar cómo los niveles reales de folato materno se relacionan con el desarrollo cerebral posnatal y el riesgo de una enfermedad mental grave posterior".

"Si bien 81 países fortalecen actualmente su suministro de alimentos con ácido fólico, más de la mitad de la población mundial permanece sin tal exposición", continuó.

"Demostrar de manera concluyente que el ácido fólico prenatal podría tener beneficios para la salud cerebral más allá de sus efectos bien establecidos en la prevención de la bífida espinal podría ayudar a inclinar la balanza hacia la implementación de la fortificación en países que aún no la han adoptado".

El estudio fue publicado en Psiquiatría JAMA.

Fuente: Massachusetts General Hospital