Los 'olores fantasmas' no son infrecuentes en los mayores de 40 años

Un nuevo estudio revela que 1 de cada 15 estadounidenses (6.5 por ciento) mayores de 40 años experimenta olores fantasmas, olores que en realidad no existen.

A medida que envejecemos, nuestra capacidad para identificar olores tiende a disminuir. La percepción del olor fantasma, por otro lado, parece aumentar con la edad. En un estudio sueco anterior, por ejemplo, los investigadores encontraron que el 4.9 por ciento de las personas mayores de 60 años experimentaron olores fantasmas. También encontró una mayor prevalencia en mujeres que en hombres.

El nuevo estudio, publicado en la revista Otorrinolaringología-Cirugía de cabeza y cuello JAMA, encontraron una prevalencia similar en el grupo de más de 60 años. Pero cuando los investigadores se expandieron a un rango de edad más amplio, descubrieron una prevalencia aún mayor entre las personas de entre 40 y 60 años.

Los nuevos hallazgos también muestran que aproximadamente el doble de mujeres que de hombres reportaron olores fantasmas, y que el predominio femenino fue particularmente sorprendente para los menores de 60 años.

Donald Leopold, MD, uno de los autores del estudio y profesor clínico en el departamento de cirugía del Centro Médico de la Universidad de Vermont, Burlington, dice que las personas que perciben fuertes olores fantasmas a menudo tienen una calidad de vida miserable y, a veces, no pueden mantener un peso saludable. .

“Los problemas con el sentido del olfato a menudo se pasan por alto, a pesar de su importancia. Pueden tener un gran impacto en el apetito, las preferencias alimentarias y la capacidad de oler señales de peligro como fuego, fugas de gas y comida en mal estado ”, dijo Judith A. Cooper, Ph.D., directora interina del Instituto Nacional de la Sordera. y otros trastornos de la comunicación (NIDCD).

Para el estudio, los investigadores analizaron datos de 7,417 participantes mayores de 40 años de la Encuesta Nacional de Examen de Salud y Nutrición 2011-2014 (NHANES). Los datos de NHANES fueron recopilados por el Centro Nacional de Estadísticas de Salud, que forma parte de los Centros para el Control y la Prevención de Enfermedades.

Los investigadores utilizaron la siguiente pregunta de la encuesta NHANES para determinar si los participantes habían experimentado la percepción del olor fantasma: "¿A veces huele un olor desagradable, malo o a quemado cuando no hay nada?"

Para investigar más a fondo la correlación entre los olores fantasmas y las características de los participantes, los investigadores analizaron la edad, el sexo, el nivel educativo, la raza / etnia, el estado socioeconómico, ciertos hábitos de salud y el estado general de salud de los participantes.

Además de la edad y el sexo, otros factores de riesgo para la aparición de olores fantasmas incluyeron lesiones en la cabeza, sequedad de boca, mala salud en general y un nivel socioeconómico bajo.

Los investigadores plantean la hipótesis de que las personas con un nivel socioeconómico más bajo pueden estar más comúnmente expuestas a contaminantes y toxinas ambientales, o tener condiciones de salud que contribuyen a olores fantasmas, ya sea directamente o debido a los medicamentos necesarios para tratar sus condiciones de salud.

El estudio es el primero en los Estados Unidos en utilizar datos representativos a nivel nacional para investigar la prevalencia y los factores de riesgo de la percepción del olor fantasma. Los nuevos hallazgos podrían informar investigaciones futuras centradas en descubrir los misterios de los olores fantasmas.

“No se comprenden las causas de la percepción de olores fantasmas. La afección podría estar relacionada con células sensibles al olor hiperactivas en la cavidad nasal o tal vez un mal funcionamiento en la parte del cerebro que comprende las señales de olor ”, dijo la líder del estudio Kathleen Bainbridge, Ph.D., del Programa de Epidemiología y Bioestadística en el NIDCD .

“Un buen primer paso para comprender cualquier condición médica es una descripción clara del fenómeno. A partir de ahí, otros investigadores pueden formarse ideas sobre dónde buscar más a fondo las posibles causas y, en última instancia, las formas de prevenir o tratar la afección ".

Fuente: NIH / Instituto Nacional de Sordera y Otros Trastornos de la Comunicación