La memoria funcional influye en la toma de riesgos de los adolescentes

Una nueva investigación sugiere que las diferencias individuales en la memoria de trabajo pueden predecir la asunción de riesgos sexuales entre los adolescentes.

Los adolescentes varían sustancialmente en su capacidad para controlar los impulsos y regular sus comportamientos. Los investigadores ahora creen que los adolescentes que tienen dificultades con el control de sus impulsos pueden ser más propensos a comportamientos sexuales de riesgo.

El comportamiento sexual arriesgado puede tener consecuencias graves, como enfermedades de transmisión sexual y embarazos no deseados.

El investigador cree que las diferencias individuales en la memoria de trabajo pueden predecir tanto la actividad sexual temprana como la participación sexual sin protección durante la adolescencia. La memoria de trabajo se describe como el sistema en el cerebro que permite a las personas aprovechar y utilizar la información para planificar y tomar decisiones. Esta habilidad se desarrolla durante la niñez y la adolescencia.

El nuevo estudio encontró que los adolescentes con una memoria de trabajo más débil tienen más dificultades para controlar sus impulsos impulsivos y considerar las consecuencias de sus comportamientos.

Los hallazgos, de investigadores de la Universidad de Oregon, la Universidad de Pensilvania y el Hospital Infantil de Filadelfia, se publicaron en la revista. Desarrollo infantil.

Investigaciones anteriores en este campo han relacionado la impulsividad y la falta de autocontrol con conductas de riesgo durante la adolescencia. Este estudio se basa en hallazgos anteriores y se centra en cambio en las habilidades cognitivas, como la capacidad de concentrarse en las tareas y filtrar las distracciones, que dependen de la memoria de trabajo.

"Ampliamos los hallazgos anteriores al mostrar por primera vez que las personas que tienen debilidad preexistente en la memoria de trabajo tienen más probabilidades de tener dificultades para controlar las tendencias impulsivas en la adolescencia temprana o media", dijo Atika Khurana, Ph.D., profesor asistente de consejería en psicología y servicios humanos en la Universidad de Oregon, quien dirigió el estudio.

"Además, los cambios en estas tendencias impulsivas están asociados con el sexo temprano y sin protección en los adolescentes, incluso después de tener en cuenta el estado socioeconómico de los padres, la participación y el seguimiento del comportamiento sexual".

Los investigadores siguieron a 360 adolescentes (de 12 a 15 años, de una variedad de orígenes raciales / étnicos y de familias de nivel socioeconómico bajo a medio) durante dos años, examinando los efectos de la memoria de trabajo (medidos al comienzo del estudio) sobre los cambios en el autocontrol y el comportamiento sexualmente riesgoso de los jóvenes. Los investigadores evaluaron la memoria de trabajo mediante tareas que examinaban la capacidad del joven para mantener el enfoque de atención en la información relevante para una tarea.

La impulsividad se midió mediante una tarea conductual que evaluó la capacidad de los adolescentes para retrasar la gratificación, así como los autoinformes de las tendencias a actuar sin pensar y buscar la excitación (conocido como búsqueda de sensaciones). Utilizando técnicas de auto-entrevista asistidas por computadora que mejoran la privacidad, los jóvenes también proporcionaron autoinformes sobre su participación sexual de riesgo (es decir, qué edad tenían cuando tuvieron relaciones sexuales por primera vez y si tuvieron relaciones sexuales sin protección).

Los jóvenes con una memoria de trabajo más débil al comienzo del estudio informaron mayores aumentos en las tendencias impulsivas durante el período de seguimiento, lo que a su vez aumentó su probabilidad de una actividad sexual temprana y sin protección. Es probable que los adolescentes con memoria de trabajo débil tengan mayores dificultades para regular los impulsos dominantes; por ejemplo, el deseo de tener relaciones sexuales superó los riesgos de consecuencias a más largo plazo, como las infecciones de transmisión sexual y los embarazos no deseados.

La búsqueda de altas sensaciones no estaba ligada a una memoria de trabajo débil y no aumentaba la probabilidad de que los adolescentes asumieran riesgos sexuales. Las variables de los padres, como el nivel socioeconómico y la participación en la vida de sus hijos, estaban relacionadas tanto con la memoria de trabajo como con el comportamiento sexualmente riesgoso, pero el vínculo entre la memoria de trabajo y la asunción de riesgos sexuales se mantuvo a pesar de tener en cuenta estas influencias.

“Nuestros hallazgos identifican formas alternativas de intervenir de manera preventiva”, dijo Dan Romer, Ph.D., director de investigación del Centro de Políticas Públicas de Annenberg en la Universidad de Pensilvania, el investigador principal del proyecto longitudinal en el que se basó el estudio.

“Para los adolescentes que tienen una capacidad débil para anular impulsos fuertes, las mejoras en la memoria de trabajo pueden proporcionar un camino hacia un mayor control sobre el comportamiento sexual de riesgo. Se ha demostrado que ciertas prácticas de crianza, caracterizadas por una participación cariñosa y receptiva, apoyan el desarrollo de la memoria de trabajo. Las intervenciones también podrían tener como objetivo fortalecer este tipo de prácticas parentales ".

Fuente: Sociedad para la Investigación en Desarrollo Infantil / EurekAlert